Em 1837, a Igreja de Jesus Cristo dos Santos dos Últimos Dias enfrentou turbulência econômica, pânico financeiro e dissidência entre alguns de seus líderes e membros.

No meio dessas provas difíceis, o Profeta Joseph Smith foi inspirado a chamar Heber C. Kimball e outros para uma missão na Grã-Bretanha, a primeira fora da América do Norte.

O que resultou daquele chamado e subsequentes trabalhos missionários nas Ilhas Britânicas provou ser uma tremenda benção para a Igreja, tornando-se um evento fundamental na história da Igreja, disse o Élder Jeffrey R. Holland, do Quórum dos Doze Apóstolos.

“Eu acho que é quase impossível expressar tamanho significado dessa primeira missão”, disse Elder Holland. “Você poderia dizer que esses imigrantes britânicos das décadas de 1840 e 1850 juntamente com os santos escandinavos que se juntaram a eles provavelmente salvaram a Igreja numericamente”.

Quarta-feira, 19 de julho, marca 180 anos desde que os primeiros apóstolos Heber C. Kimball e Orson Hyde, juntamente com Willard Richards, Joseph Fielding, John Goodson, Isaac Russell e John Snider, chegaram a Liverpool, embarcando em uma missão histórica que traria milhares para a fé. Em sincronismo com o aniversário, o Élder M. Russell Ballard, o Élder Holland e o Élder Quentin L. Cook, membros do Quórum dos Doze Apóstolos que serviram missões na Inglaterra, discutiram recentemente o impacto e significado da primeira missão britânica e como seu legado continua a influenciar a Igreja hoje.

Expansão internacional

Para apreciar o sucesso missionário na Inglaterra, primeiro você precisa apreciar a missão de Parley P. Pratt em 1836 no Alto Canadá, disse o Élder Ballard.

Naquela primavera, Pratt estava lutando com dívidas e cuidando de sua esposa doente. Heber C. Kimball deu uma benção a Pratt e disse que sua esposa seria curada e daria à luz um filho. Ele também instruiu Pratt a levar o evangelho ao Alto Canadá, onde ele acharia almas preparadas para ouvir sua mensagem. A fé de Pratt foi testada, mas com ajuda divina ele chegou a Toronto, disse o Élder Ballard, e seus esforços resultaram nos batismos de John Taylor,o terceiro presidente da Igreja, bem como Joseph Fielding e suas irmãs, Mercy e Mary (futura esposa de Hyrum Smith), entre outros.

Um ano depois, no Oceano Atlântico, em Preston, na Inglaterra, o irmão de Joseph Fielding, o reverendo James Fielding, ajudou a expandir o trabalho convidando os missionários mórmons (alguns dos quais eram conversos canadenses) para falar com sua congregação na Capela de Vauxhall.

O Élder Ballard recordou com carinho de pé no próprio púlpito da Valeshall, onde os primeiros missionários mórmons pregavam e onde ele também se viu como um jovem missionário em 1948. O apóstolo sênior serviu mais tarde como presidente de missão em Toronto, mais de uma década após o presidente da Igreja – Thomas Spencer Monson.

“Quando falamos sobre o evangelho na Inglaterra, o presidente Monson sempre nos lembra que o evangelho chegou lá pelo Canadá”, disse o Élder Ballard.

A verdade prevalecerá

Em 1837, membros da Igreja moravam em Kirtland, Ohio e Missouri. Apesar de finalizado o Templo de Kirtland, os santos enfrentaram problemas econômicos crescentes, incluindo o fracasso da Kirtland Safety Society. Alguns membros questionaram o chamado de Joseph Smith como profeta.

Foi sob aquelas circunstâncias improváveis que Joseph sentiu que o Espírito o induziu enquanto estava no Templo de Kirtland, dizendo: “Deixe meu servo Heber ir para a Inglaterra e proclamar o meu Evangelho e abrir a porta da salvação para essa nação”, escreveu o apóstolo em seu diário.

“Deus me revelou que algo novo deve ser feito para a salvação de sua igreja”, Joseph registrou (veja Joseph Smith Papers).

Foi um ação corajosa, disse o Élder Holland.

“Quem poderia enviar seus melhores homens e amigos mais próximos quando ele estava com problemas? Eu gostaria deles muito perto, tão perto quanto você pudesse conseguir “, disse o Élder Holland enquanto colocava a mão no ombro de Elder Cook. “Mas ele teve a inspiração para enviar Elder Kimball, um dos seus seguidores mais leais”.

Mais de um mês depois, Heber foi o primeiro a saltar do barco em Liverpool. Quando o grupo chegou a Preston, eles testemunharam o desdobramento de uma grande bandeira que dizia: “A verdade prevalecerá”.

“Sendo tão certo o sentimento que sentimos que fomos involuntariamente levados a exclamar: “Amém! Então assim será”, escreveu Kimball.

Uma semana após a pregação na capela de Vauxhall, os missionários batizaram seus primeiros conversos no rio Ribble, dois dos quais estavam tão ansiosos que correram até a beira da água. George D. Watt ganhou e se tornou o primeiro de milhares a se juntar à Igreja na Grã-Bretanha.

Elder Cook é um descendente direto de Heber C. Kimball. Como um jovem missionário em 1961, ele ficou em uma ponte com vista para o rio Ribble e contemplou o que ocorreu lá. Sentimentos de ternura  acompanharam a percepção de que esses primeiros missionários não tinham fundos, nenhuma casa da missão, nenhum presidente da missão ou membros para cumprimentá-los quando chegassem. Tudo o que eles tinham era um convite para pregar na Capela Vauxhall, disse o Élder Cook.

“O Senhor os abençoou e deu-lhes um poder espiritual especial”, afirmou o Élder Cook. “Eles tiveram batismos na próxima semana”.

Significado e legado

A missão de 1837 na Inglaterra teve um efeito grande e de conseqüências positivas para a Igreja, apontaram os três apóstolos.

Primeiro, abençoou a futura liderança da Igreja, enquanto Joseph Smith enviou a maioria do Quórum dos Doze Apóstolos para supervisionar o trabalho. Sob a liderança de Brigham Young, a experiência serviu para fortalecer os apóstolos como Quórum, disse o Élder Holland.

“Foi na sua missão na Inglaterra que o Quórum dos Doze se desenvolveu como um Quórum”, disse o Élder Holland.

Elder Cook concordou.

“O poder espiritual que emanou disso era absolutamente essencial naquele encontro da Igreja”, afirmou o Élder Cook. “Enormemente significativo”.

A abertura do trabalho missionário na Inglaterra introduziu o conceito de uma Igreja global. Cinco anos depois, Orson Hyde viajou para Jerusalém. Dentro de 15 anos, os missionários estavam sendo chamados para lugares como Índia e Turquia, afirmou a Élder Holland.

“O grau de sucesso na Grã-Bretanha foi imprevisto, sem imaginação e sem precedentes”, disse Élder Holland.

Os santos britânicos fiéis provaram ser outra benção. Depois de interagir com novos membros que partiram para a América, o escritor Charles Dickens escreveu que eles eram “a escolha e a flor da Inglaterra”. Seus meios eram escassos, mas sua fé era forte e eles tinham muito a oferecer, disse o Élder Cook.

“Aqueles santos eram pobres, mas habilidosos. Eles trouxeram grandes habilidades e talentos e realizaram coisas que talvez as pessoas já estavam na América não pudessem ter feito sem esse influxo de muitos tipos de pessoas talentosas”, afirmou o pastor Cook.

Um famoso santo dos últimos dias que foi batizado e veio para Utah foi John Benbow. O agricultor de Herefordshire foi fundamental na introdução de Wilford Woodruff aos Irmãos Unidos, uma grande congregação preparada para receber o evangelho. Benbow também ajudou a financiar a impressão do Livro de Mórmon na Inglaterra e pagou passagens para muitos para imigrar para a América.

“Mesmo no início de suas vidas na Igreja, algo no evangelho os acelerou. Eles pareciam melhores e agiam melhor. Alguém tão astuto como Dickens poderia reconhecer isso”, disse Élder Holland, um descendente da família Benbow, que tem uma pintura da fazenda Benbow pendurada em seu escritório. “O evangelho já havia tocado suas vidas. Eles trouxeram parte dessa herança, parte desse refinamento espiritual com eles e abençoaram a Igreja aqui “.

É importante notar que muitos membros da Igreja hoje podem procurar suas raízes e conectar-se aos primeiros convertidos na Europa e Escandinávia, disse o Élder Cook.

Elder Ballard expôs essa idéia contando histórias de alguns ancestrais de sua própria árvore genealógica, especificamente seus ramos Smith e Ballard, que remontam à Inglaterra.

Uma das experiências missionárias mais preciosas do Élder Ballard na Inglaterra ocorreu quando visitou The Newbury Weekly News e fotografou um jornal associado a eventos milagrosos no templo Logan envolvendo a história da família e o trabalho no templo.

“O que a Inglaterra significa para os Ballards? Tudo. O que isso significa para os Smiths? Tudo. Porque de fora da Inglaterra veio grande poder e grande liderança”, afirmou o Élder Ballard. “O que é tão maravilhoso sobre a nossa história é que a história daqueles primeiros dias, os pioneiros que se dirigiram para proteger e viver em paz, criaram uma posteridade que saiu e cobriu o mundo como missionários de tempo integral. Em última instância para todas as nações, povos e línguas, nossos missionários foram enviados. Tudo veio daquela tremenda colheita daqueles que vieram da Inglaterra e de outras partes do mundo. É uma história maravilhosa. “

Ainda crescendo

A grande safra apreciada por esses primeiros missionários diminuiu um pouco no mundo secular de hoje, onde há mais distrações, menos interesse pela religião e onde menos pessoas se tornam responsáveis perante Deus, os três apóstolos concordaram.

“O maior problema que temos hoje é fazer as pessoas ouvirem. Eles estão muito ocupados, correndo aqui e ali, há muitas distrações “, disse o Élder Ballard. “Lúcifer está furioso nos corações dos filhos dos homens, ele está fazendo tudo o que pode para frustrar o trabalho. É apatia e muita indiferença. É difícil para os missionários encontrar pessoas que os queiram ouvir. Essa é a principal diferença daqueles tempos com os tempos atuais.”

Mesmo assim, ainda há pessoas “notáveis” que entram para a Igreja, disse o Élder Holland.

“Ainda estamos crescendo”, disse ele. “Não é tão chamativo, mas está firme e forte. Sempre haverá pessoas maravilhosas na Inglaterra que reconhecerão a verdade”.

O Élder Ballard, que agora supervisiona a Igreja na Europa, lembrou-se de uma vez que participou de uma reunião de treinamento de presidentes de estaca na Inglaterra em meados da década de 1990, onde mais de 80% desses líderes cresceram na fé.

“Essa é uma mensagem significativa…Todos esses jovens se juntaram à Igreja quando eram jovens e agora lideram a Igreja”, disse o Élder Ballard. “A juventude é onde precisamos ensinar o evangelho”.

Esse artigo foi traduzido do inglês: Deseret News – Three Apostles Discuss The Significance and Legacy of Missionary Work in British Isles